Principia Marsupia

Seis meses tras el descubrimiento del coronavirus: ¿qué cosas seguimos sin saber?

Parece que han pasado años, pero se han cumplido apenas seis meses desde que un equipo de científicos chinos anunció que había detectado y aislado un nuevo coronavirus humano desconocido hasta ahora.

Bautizado como "SARS-CoV-2", el virus se ha extendido por todo el planeta, llevando al confinamientos a la mitad de la población mundial. Nos acercamos ya a los 400.000 fallecidos.

En este tiempo los científicos han establecido colaboraciones internacionales que han producido enormes avances.

Pero quedan aún muchos misterios por resolver.

1) ¿Cuánta gente se ha infectado en España?

Según los datos del gobierno, 240.000 personas han dado positivo en los tests PCR.

Pero sabemos que hay personas que pasan la enfermedad sin apenas notarla (asintomáticas) y que durante las primeras semanas sólo se hacían tests a los pacientes más graves.

El número de infectados es, por tanto, mucho mayor al de positivos.

La mejor estimación del número de infectados la podemos hacer a partir del estudio de seroprevalencia del Instituto Carlos III. Un 5% de la población española presenta anticuerpos frente al coronavirus. Eso situaría la cifra de contagiados en 2.350.000 personas.

2) ¿Cuánta gente ha muerto por el coronavirus?

Las cifras oficiales del Ministerio de Sanidad sitúan la cifra de víctimas por coronavirus en 27.128 hasta el comienzo del mes de junio.

Pero según el Sistema de Monitorización de la Mortalidad Diaria (conocido como "MoMo"), el exceso de mortalidad durante la pandemia fue de 43.000 personas. Un problema adicional: el MoMo sólo tiene en cuenta los Registros Civiles que están informatizados (y por ejemplo deja fuera a Madrid).

Según el INE, entre el 9 de marzo y el 10 de mayo de 2020 han muerto 48.000 personas más que durante el mismo periodo del año anterior. (Probablemente una fracción de ellas no murieron por el coronavirus sino por otras enfermedades que no fueron tratadas por miedo a ir al hospital o por el colapso del sistema sanitario).

En el gráfico podéis ver el número de muertes durante las 20 primeras semanas del año 2020 (en rojo) frente a la muerte en las mismas fechas de los años 2016, 2017, 2018 y 2019.

3) ¿Por qué algunas personas enferman mucho más que otras?

Algunos infectados pasan la enfermedad sin enterarse (los llamados "asintomáticos") mientras para otros es una enfermedad fatal.

La clave está en cómo responde el sistema inmunitario frente al virus: si el sistema inmunitario reacciona de forma demasiado violenta, el paciente acaba muriendo.

El funcionamiento del sistema inmunitario depende de muchos factores, pero sabemos que empeora con la edad o si se sufren enfermedades crónicas (tensión alta, diabetes, enfermedades cardiovasculares...). Pero esto no explica del todo lo que ha ocurrido: personas jóvenes que han fallecido y gente mayor que ha sobrevivido.

Toda la atención está puesta en el receptor ACE2. Los virus no pueden reproducirse por sí mismo, tiene que entrar a las células humanas para utilizar su maquinaria para multiplicarse.

El receptor ACE2 es la "puerta de entrada" que el coronavirus utiliza para meterse en las células. ¿Hay alguna correlación entre la expresión de ACE2 en diferentes personas y eso provoca las diferencias en letalidad? Es uno de los caminos que se está explorando.

4) ¿Qué papel juegan los niños en la transmisión del virus?

Otro de los grandes misterios sobre el coronavirus. La tasa de letalidad es muchísimo más baja entre los niños que entre los adultos.

Pero según el instituto del Carlos III, los niños se han infectado en la misma proporción que el resto de la población española (alrededor del 5%).

Las investigaciones preliminares parecen indicar que los niños transmiten los virus igual que los adultos. Además, al acudir al colegio, los niños tienen 3 veces más de contactos cercanos que un adulto, pudiéndose convertir en un vector importante de la pandemia.

Una de las hipótesis que toma fuerza para explicar la diferencia de letalidad entre menores y adultos es que los primeros pasan más "resfriados" provocados por otros coronavirus, y eso les confiere cierta inmunidad cruzada.

5) ¿Seremos capaces de desarrollar una vacuna?

Actualmente hay más de 100 vacunas candidatas en desarrollo, pero nadie nos asegura que será efectiva.

Nunca hemos desarrollado una vacuna para ninguno de los coronavirus humanos que conocemos. Y sabemos que los coronavirus humanos existen desde hace décadas.

Según va pasando el tiempo, el virus podría ir sufriendo mutaciones (todos los virus mutan) y hacer irrelevante cualquier vacuna que pudiésemos desarrollar.

Hemos de recordar que llevamos 40 años buscando una vacuna frente al virus del VIH, que provoca el SIDA, y aún no lo hemos conseguido.

6) ¿Cuánto tiempo dura la inmunidad?

De poco serviría una vacuna si la inmunidad frente al coronavirus desaparece meses después de ponérnosla.

Para los coronavirus más parecidos que conocemos al SARS-CoV-2, la inmunidad apenas alcanza los 24 meses.