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Así exagera el mapamundi de Mercator el tamaño de los países del norte

12 Nov 2018
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La proyección Mercator, la más utilizada para representar el mapa del mundo en dos dimensiones, distorsiona enormemente el tamaño de los países más alejados del ecuador. Teniendo en cuenta que más de dos tercios (68%) de la tierra emergida están en el hemisferio norte son los países más septentrionales, notoriamente Rusia, Escandinavia y Norteamérica los que dan la impresión de ser mucho más grandes de lo que realmente son.

Un caso más llamativo es el de Groenlandia, la isla danesa de poco más de 2 millones de kilómetros cuadrados (cuatro veces la superficie de España), que -en el clásico mapamundi de Mercator- tiene un tamaño parecido al de África, cuando este continente es en realidad quince veces más extenso: 30 millones de km2.

Precisamente es África, cuyo eje horizontal coincide casi exactamente con la línea del ecuador el continente más fielmente dimensionado en el mapamundi, junto con América del Sur. Australia no está tan sobredimensionada como, por ejemplo, Estados Unidos, al estar mucho más cerca del trópico, tal y como puede apreciarse en el mapa elaborado por el experto en visualización de datos Neil Kaye.

Pero la distorsión no solo afecta a los continentes sino a los países dentro de los mismos, siempre según su latitud: la superficie de China (9,6 millones de km2) es más de la mitad de la de Rusia (17 millones) pero parece mucho más pequeña en su representación bidimensional.

Los países europeos están claramente sobredimensionados respecto a los vecinos del sur, pero al mismo tiempo jibarizados en comparación a los del norte. Así, España parece en comparación mucho más grande si la comparamos en condiciones de igualdad con Escandinavia, pero se convierte en una minucia cuando se ubica entre los países ecuatoriales, como Brasil o India.

La representación del mundo tiene inevitables connotaciones políticas. Del mismo modo que el norte está representado arbitrariamente en la parte superior del mapa, cuando en el espacio no existe la noción de norte/sur (ni arriba/abajo), el mayor “peso” visual de los países septentrionales -especialmente Europa y Estados Unidos– tiene una inevitable lectura política.

No obstante, y tal como dejó explicado Naukas en un artículo que ya se ha convertido en un clásico, la proyección de Mercator no tenía ninguna intencionalidad política sino que fue creada para facilitar la navegación marítima, de ahí que “estirara” las masas continentales más próximas a los polos para mantener la proporcionalidad de las rutas marítimas.

A partir de los años ochenta se empezó a poner de moda la proyección de Peters, una versión políticamente correcta del mapamundi que, supuestamente, devolvía a los países del sur (léase “del centro”) sus auténticas dimensiones, eliminando cualquier vestigio de “colonialismo cartográfico”. Sin embargo, esta proyección bienintencionada está repleta de errores y, ahora sí, prima la política sobre la ciencia, de modo que: “ni sirve para navegar ni para calcular distancias entre dos puntos, ni para nada”, como sentencia El Navegante en el citado artículo.

El “mapa” que propone Kaye, en cambio, no pretende la cuadratura de la esfera sino, simplemente, poner de manifiesto el exagerado tamaño de los países del norte en el mapamundi de Mercator.

Visto en Twitter. Vía Reddit. Con información de Naukas.

BONUS TRACK: El verdadero tamaño de los países en veinte mapas reveladores

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